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BITCOIN

Bitcoin: A dura verdade sobre o consumo de energia

Apesar da adoção crescente do Bitcoin, há grandes preocupações sobre a pegada de carbono da mineração desta criptomoeda.

Muitos Bitcoiners descartam as preocupações imediatamente, mas o Bitcoin usa uma tonelada de eletricidade, não importa quais métricas ou comparações usemos.

Um executivo da mineradora Bitfarms afirma: “Provavelmente, sempre consumiremos muita energia.”

Bitcoin recentemente ultrapassou os US $60.000 mil dólares pela primeira vez, consolidando a sua posição como o “rei” das criptomoedas. Ele foi adotado por grupos tão díspares quanto políticos, estrelas da NFL e o famoso CEO da Tesla, Elon Musk.

E o fato de a criptomoeda ser totalmente digital faz com que pareça, em teoria, como se fosse a moeda mais verde que o mundo já viu. Afinal, ao contrário do papel-moeda, nenhuma árvore precisa ser cortada para criar Bitcoins. Mas as pessoas e a imprensa estão cada vez mais preocupadas se o Bitcoin consome uma quantidade enorme de energia.

A Reuters criticou recentemente Elon Musk por defender a energia limpa e, em simultâneo, investir US $1,5 mil milhões em Bitcoin, especulando que “poderia complicar o objetivo de emissão zero da empresa Tesla”.

Um artigo de opinião no Washington Post declara que “comprar um Tesla com Bitcoin seria prejudicial ao meio ambiente”.

Uma análise recente da Universidade de Cambridge concluiu que o Bitcoin consome mais energia em um ano do que a Argentina. Essa mesma análise sugeriu que, se a Bitcoin fosse um país, estaria entre os 30 maiores consumidores de energia do mundo.

Fonte: Universidade de Cambridge

O que ainda não está claro é o quanto o Bitcoin contribui para a pegada de carbono total do mundo?

Quase qualquer utilização da Internet hoje – enviar um e-mail, navegar nas redes sociais, enviar dinheiro online através do seu banco – contribui para as emissões de carbono da humanidade.

Quando colocado em contexto, o consumo de energia do Bitcoin é um grande contribuidor para as emissões de carbono ou o medo do Bitcoin como uma ameaça ambiental é exagerado?

Pegada de carbono do Bitcoin: os dados

O consumo anual de energia é normalmente calculado em terawatts-hora (TWh). Ele segue o rasto de uma unidade de energia igual à produção de um trilhão de watts por uma hora e é usado para rastrear o consumo anual de energia de países inteiros.

E a figura do Bitcoin está em constante fluxo. O Centro de Energia Alternativa da Universidade de Cambridge usa um índice chamado Índice de Consumo de Eletricidade do Bitcoin (BECI) para calcular o consumo de energia do Bitcoin.

O BECI é atualizado a cada trinta segundos e fornece uma estimativa do consumo de energia ao lado de um limite superior e inferior teórico. No momento em que este artigo foi escrito, o BECI estava em 129 TWh. As estimativas alta e baixa variam muito e são atualmente 444 TWh e 40 TWh, respetivamente.

Então, que valor estimado do BECI realmente significa em termos de pegada de carbono?

E como a pegada de carbono desta criptomoeda se compara a outras grandes fontes de emissões de carbono?

Cambridge University Bitcoin
Cambridge University’s Bitcoin electricity consumption index. Image: Cambridge University

Colocando o consumo de energia do Bitcoin em contexto

Para calcular a pegada de carbono real do Bitcoin, temos que converter terawatts-hora (TWh) em toneladas métricas de emissões de dióxido de carbono (Co₂). Isso também permite comparações perfeitas para a pegada do Bitcoin em outras indústrias de alto consumo de energia.

Calcular isto é complicado. Existem algumas variáveis ​​e premissas principais que devem ser consideradas – o mais importante: o tipo de energia que está a ser usada.

A Agência de Proteção Ambiental dos Estados Unidos fornece uma calculadora que nos ajuda a descobrir como chegar lá.

Pode ser usado para nos dizer qual seria a pegada de carbono do Bitcoin se cada minerador no mundo usasse meios de produção intensivos em carbono e excluísse todas as formas de energia renovável, como a energia hidroelétrica.

De acordo com um relatório de setembro de 2020 do Cambridge Center for Alternative Finance, 39% da energia de mineração é renovável. Enquanto isso, a CoinShares estima que o número seja tão alto quanto 77,6%. Esta é uma grande discrepância.

Se usarmos de forma conservadora a estimativa de 39% do estudo do Cambridge Center, 78,7 TWh do total anual do Bitcoin de 129 TWh é baseado em energia não renovável.

Assim, de acordo com a EPA, o consumo de eletricidade não renovável do Bitcoin equivale a 61 bilhões de carvão queimado, o consumo médio de eletricidade de 9 milhões de residências no ano ou 138 bilhões de milhas dirigidas por um veículo de passageiros médio. Para uma perspetiva, a maior distância de Plutão da Terra em qualquer momento é de 4,6 bilhões de milhas…

Bitcoin e o meio ambiente

Também é importante saber onde ocorre esse consumo. Sabemos que a mineração de Bitcoins é um grande negócio na Ásia e empresas como a Bitfarms lideram o caminho na América do Norte.

Em 2019, um estudo publicado na revista científica Joule estimou a pegada regional do Bitcoin rastreando endereços IP e descobriu que quase 70% da energia de mineração do Bitcoin é consumida na Ásia, com 17% na Europa e 13% na América do Norte.

Os defensores da Bitcoin apontam que grande parte da mineração de Bitcoin usa energia limpa para abastecer a rede, principalmente em áreas da China onde a energia hidroelétrica gera a maior parte da eletricidade usada para a mineração de Bitcoin.

Mas a mineração de Bitcoin também ocorre – como observa o estudo de Joule – em regiões com forte dependência da energia do carvão, como a Mongólia Interior, onde o governo recentemente propôs fechar as fábricas de mineração de Bitcoin.

Então, como a mineração de Bitcoin se compara a outras fontes de emissões de carbono?

De acordo com o Global Carbon Project, o mundo produziu 34 bilhões de toneladas métricas de emissões de carbono em 2020. Isso é cerca de 620 vezes mais do que a média anual estimada de emissões de carbono da Bitcoin.

Assim, a Bitcoin representa uma mera fatia da pegada de carbono total do mundo.

Então, se a pegada de carbono do Bitcoin é tão comparativamente baixa, porquê tanto barulho?

Um dos motivos pelos quais o Bitcoin é tão criticada pelo seu uso de energia é porque ele é muito menos ecologicamente correto do que a alternativa de longa data – moedas governamentais.

De acordo com uma pesquisa realizada no mês passado, o consumo de energia para uma transação de Bitcoin é o mesmo que 453.000 transações de Visa. Na linguagem da pegada de carbono, isso significa que uma transação de Bitcoin é 710.000 vezes mais “suja” do que uma transação Visa.

Mas o Bitcoin não se deve comparar só à transação com o visa, porque existe muito mais por detrás dessa transação com o visa.

Ela também não parece tão verde quando comparado a alguns dos nossos gadgets do dia a dia. Por exemplo, as emissões anuais de carbono do Bitcoin são atualmente equivalentes a 7 mil milhões de smartphones – energia suficiente para igualar cada pessoa no mundo que possui um iPhone.

Além disso, todos os data centers físicos do mundo respondem por cerca de 200 TWh, de acordo com a Agência Internacional de Energia (IEA), ou cerca de 1% da oferta total de eletricidade do mundo por ano.

Podemos utilizar uma comparação feita entre a Bitcoin e vídeo jogos, num artigo bem elaborado, com o recurso a um estudo incrivelmente completo de uma equipa de investigadores do Laboratório Nacional Lawrence Berkeley sobre o consumo de energia com videojogo na Califórnia em 2018.

Este artigo demonstra que videojogos a nível mundial consome mais 46% do que o consumo total de mineração de Bitcoin em novembro de 2019.

Imagem: cryptoevents.global

alumínio é um dos elementos mais abundantes na crosta terrestre, mas também é o que consome a mais elevada quantidade de energia para a sua obtenção, além das implicações ecológicas negativas no rejeito dos subprodutos do processo de reciclagem, ou mesmo de produção do alumínio primário.

Um estudo apresentado pela Comissão Europeia sobre o custo de produção de energia diz que a indústria do alumínio é responsável por cerca de 75% do consumo de eletricidade e, de facto, os preços da eletricidade em alguns países são indexados ao preço do alumínio.

O alumínio requer substancialmente mais energia por US $ gerado do que todos os outros ativos. Revelado por outro estudo, apresentado pela nature em 2018.

Mineração com energia hidroelétrica

A Bitfarms – a maior operação de mineração de Bitcoin na América do Norte – está na vanguarda do desafio de uso de energia.

Notavelmente, a Bitfarms não está a queimar carbono para alimentar a sua operação de mineração no momento – é tudo hidroelétrico.

Mas não está claro se a Bitfarms pode ficar com a energia hidroelétrica para sempre, como o seu presidente Geoff Morphy reconhece:

“À medida que expandimos, podemos continuar com a hidroeletricidade pura? Não sabemos”,

Disse ele à Decrypt. Morphy acrescentou que a Bitfarms nunca usaria carvão para alimentar as suas operações e, em vez disso, apostaria no gás natural como alternativa. Mas ele também enquadra o uso de energia como um mal necessário para a criptomoeda.

Que futuro para a mineração de Bitcoin?

O Bitcoin deu grandes passos em direção à adoção popular recentemente.

Empresas como a MicroStrategy e a Tesla investiram muitos milhões em Bitcoin, Tesla e a PayPal pretendem aceitar Bitcoin como forma de pagamento e o Citibank previu recentemente que o Bitcoin pode se tornar a moeda de escolha para o comércio internacional no futuro.

Se o Bitcoin chegar perto desse nível de adoção generalizada, a procura de energia para as transações do Bitcoin provavelmente disparará. A ideia de que o uso de energia do Bitcoin aumentará conforme o seu preço aumenta não é uma mera suposição; os dados também fazem o backup.

Um novo estudo este mês pelo fundador do Digiconomist, Alex de Vries, que tem um mestrado em economia pela Erasmus University Rotterdam, estima quanta eletricidade a rede Bitcoin consome num determinado nível de preço Bitcoin.

Ele usa os custos de mineração como uma forma de aproximar o consumo de energia e estima que os custos primários da mineração é hardware (cerca de 40%) e eletricidade (cerca de 60%). Ele presume que os mineiros pagam pela eletricidade em torno de US $0,05 por KWh – uma estimativa que foi usada anteriormente em estudos semelhantes.

Com base nessas suposições, de Vries teorizou que com o Bitcoin em $42.000 (o preço em 10 de janeiro de 2021), os mineiros de Bitcoin ganhariam cerca de $15,3 bilhões de dólares anualmente e a rede total de Bitcoin consumiria até 184 TWh por ano – muito mais do que o que as estimativas do BECI. 184 TWh por ano é, na verdade,

“Não muito longe da quantidade de energia consumida por todos os data centers globalmente”,

Escreve de Vries, um número que a IEA estima em 200 TWh. E o preço do Bitcoin é atualmente muito mais alto do que $42.000 – está em torno de $60.000.

Por outras palavras, usando o método de Vries, o consumo total da rede provavelmente já está muito próximo dos 200 TWh usados ​​por todos os data centers do mundo. Dito isso, todos os data centers do mundo atendem a apenas 1% das ofertas mundiais de energia.

Com 184 TWh por ano, de Vries conclui que a pegada de carbono do Bitcoin já é

“aproximadamente comparável às emissões de carbono produzidas pela área metropolitana de Londres”,

Uma das maiores e mais movimentadas cidades do planeta.

“Para alguns, o Bitcoin promete um novo futuro financeiro. Outros dizem ser um desastre ambiental. A resposta está em algum lugar no meio.”

 Scott Chipolina – decrypt.co

Se o consumo de energia do Bitcoin cresce à medida que o seu preço aumenta, seriamos perdoados por supor que o problema desapareceria se o preço do Bitcoin caísse, porque o incentivo financeiro para minerar Bitcoin diminuiria.

Mas não vamos tão rápido: como observa de Vries, a Bitmain – um dos maiores fabricantes de máquinas de mineração de Bitcoin do mundo – anunciou recentemente que já esgotou o ‘stock’ até agosto de 2021, e de acordo com uma notícia no seu site, não permite cancelamentos de pedidos.

Portanto, independentemente do que aconteça com o preço do Bitcoin pelo resto deste ano, a mineração de Bitcoin provavelmente não diminuirá.

Na verdade, de acordo com o BECI da Universidade de Cambridge, as necessidades elétricas do Bitcoin já estão a aumentar rapidamente.

Desde outubro de 2020, o consumo elétrico aumentou de uma estimativa de 58 TWh para uma estimativa de 129 TWh. Isso representa um aumento de mais de 120% em apenas cinco meses e, assim como o preço do Bitcoin, o consumo de eletricidade da criptomoeda geralmente aumentou desde que os investidores institucionais apareceram.

Então, o Bitcoin está numa encruzilhada. Por um lado, os detentores de Bitcoins podem apontar a sua recente alta de preços como um sinal do seu apelo sustentável para investidores.

Mas seu sistema subjacente é mais ineficiente em termos de energia do que qualquer coisa que o mundo financeiro já viu.

Os defensores podem descartar essas questões ou abordá-las como uma piada, ou podem argumentar que a sua pegada de carbono é apenas uma fração do total de emissões de carbono do mundo, mas o argumento é completamente dependente do contexto: quando comparado com transações Visa ou cobrança via smartphones, a mineração de Bitcoin parece tudo menos verde.

Fonte: decrypt.co
Foto: Dmitry Demidko | Unsplash

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